L’evoluzione, tra cooperazione e competizione

Voglio condividere la traduzione di un articolo di Elizabeth Pennisi che lessi qualche mese fa sulla rivista Science. Si parla del fatto che le più recenti ricerche nel campo dell’evoluzione e della biologia stanno portando alla luce il peso sempre più importante della cooperazione (e non solo nell’ambito della stessa specie). Penso possa essere d’ispirazione.

Quando Charles Darwin stava elaborando la sua grande teoria sull’origine delle specie, era perplesso dal fatto che gli animali, dalle formiche alle persone, formano gruppi sociali in cui la maggior parte degli individui lavora per il bene comune. Questo sembrava andare contro la sua proposta che l’idoneità individuale fosse la chiave per sopravvivere a lungo termine.

Quando scrisse “The Descent of Man”, tuttavia, aveva trovato alcune spiegazioni. Suggerì che la selezione naturale poteva incoraggiare il comportamento altruistico tra parenti in modo da migliorare il potenziale riproduttivo della “famiglia”. Introdusse anche l’idea della reciprocità: che individui non imparentati ma familiari si aiutassero a vicenda se entrambi erano altruisti. Un secolo di lavoro con dozzine di specie sociali ha confermato le sue idee in una certa misura, ma i dettagli di come e perché la cooperazione si è evoluta devono ancora essere elaborati. Le risposte potrebbero aiutare a spiegare comportamenti umani che sembrano avere poco senso da una stretta prospettiva evolutiva, come rischiare la propria vita per salvare uno sconosciuto che sta annegando.

Gli animali si aiutano a vicenda in molti modi. Nelle specie sociali, dalle api da miele ai ratti talpa nudi, la parentela favorisce la cooperazione: le femmine rinunciano alla riproduzione e aiutano la femmina dominante con i suoi piccoli. E un’agenda comune aiuta gli individui non collegati a lavorare insieme. Gli scimpanzé maschi, per esempio, si coalizzano contro i predatori, proteggendosi a vicenda ad un costo potenziale per se stessi.

La generosità è pervasiva tra gli esseri umani. Infatti, alcuni antropologi sostengono che l’evoluzione della tendenza a fidarsi dei propri parenti e vicini abbia aiutato l’uomo a diventare il vertebrato dominante sulla Terra: la capacità di lavorare insieme ha fornito ai nostri primi antenati più cibo, una migliore protezione e una migliore assistenza ai bambini, che a sua volta ha migliorato il successo riproduttivo.

Tuttavia, il grado di cooperazione varia. Gli “imbroglioni” possono guadagnare un vantaggio sul resto del genere umano, almeno a breve termine. Ma la cooperazione prevale tra molte specie, suggerendo che questo comportamento è una migliore strategia di sopravvivenza, nel lungo periodo, nonostante tutte le lotte tra gruppi etnici, politici, religiosi e persino familiari che dilagano all’interno della nostra specie.

I biologi evolutivi e i ricercatori del comportamento animale stanno cercando le basi genetiche e i driver molecolari dei comportamenti cooperativi, così come l’impulso fisiologico, ambientale e comportamentale della socialità. I neuroscienziati che studiano i mammiferi, dalle arvicole alle iene, stanno scoprendo correlazioni chiave tra le sostanze chimiche del cervello e le strategie sociali.

Altri con un’inclinazione più matematica stanno applicando la teoria evolutiva dei giochi, un approccio modellistico sviluppato per l’economia, per quantificare la cooperazione e prevedere i risultati comportamentali in diverse circostanze. La teoria dei giochi ha contribuito a rivelare un desiderio apparentemente innato di equità: i giocatori spendono tempo ed energia per punire le azioni ingiuste, anche se non c’è niente da guadagnare da queste azioni per loro stessi. Studi simili hanno dimostrato che anche quando due persone si incontrano solo una volta, tendono ad essere giuste l’una con l’altra. Queste azioni sono difficili da spiegare, in quanto non sembrano seguire il principio di base che la cooperazione è davvero basata sull’interesse personale.

I modelli sviluppati attraverso questi giochi sono ancora imperfetti. Non considerano adeguatamente, per esempio, l’effetto delle emozioni sulla cooperazione. Tuttavia, con la crescente sofisticazione della teoria dei giochi, i ricercatori sperano di ottenere un senso più chiaro delle regole che governano le società complesse.

Insieme, questi sforzi stanno aiutando gli scienziati sociali e altri a costruire sulle osservazioni di Darwin sulla cooperazione. Come Darwin aveva previsto, la reciprocità è una potente tattica di idoneità. Ma non è pervasiva.

I ricercatori moderni hanno scoperto che una buona memoria è un prerequisito: sembra che la reciprocità sia praticata solo da organismi che possono tenere traccia di quelli che sono utili e quelli che non lo sono. Gli esseri umani hanno una grande memoria per i volti e quindi possono mantenere per tutta la vita sentimenti buoni o duri verso persone che non vedono per anni. La maggior parte delle altre specie esibisce la reciprocità solo su scale temporali molto brevi, se non del tutto.

Limitandosi alle sue osservazioni personali, Darwin è stato in grado di proporre solo razionalizzazioni generali per il comportamento cooperativo. Ora, con le nuove intuizioni della teoria dei giochi e altri promettenti approcci sperimentali, i biologi stanno affinando le idee di Darwin e, un po’ alla volta, sperano che un giorno riusciranno a capire cosa serve per far emergere il nostro spirito cooperativo.

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